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Descubren en Río Negro al reptil más antiguo del hemisferio sur

Los restos fueron hallados en el Área Paleontológica de La Buitrera, en el noroeste de Río Negro. El material estudiado quedará resguardado en el Museo Provincial Carlos Ameghino, en Cipolletti.

Dentro del Área Paleontológica de La Buitrera, en el noroeste de Río Negro, descubrieron al reptil más antiguo del hemisferio sur, que vivió hace 95 millones de años. El material estudiado incluye un esqueleto incompleto con restos de cráneo que corresponden a un esfenodonte.

Se trata de un grupo de reptiles emparentados muy cercanamente con los lagartos, originados en la era Mesozoica hace alrededor de 240 millones de años, resultando ser tan antiguos como los dinosaurios.

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La Secretaría de Estado de Cultura, a través de la Subsecretaría de Patrimonio de la provincia, se encarga de la protección, conservación y rescate de materiales paleontológicos como los hallados en este sector.

Esta localidad fosilífera, situada cerca de Cerro Policía, es un espacio que se viene estudiando desde 1999 y ha provisto de una impresionante lista de hallazgos completamente nuevos.

En esta oportunidad, el nuevo descubrimiento sorprende a toda la comunidad paleontológica y a la provincia por la importancia del mismo. Se trata de los restos incompletos de varios especímenes de esfenodontes del grupo de los esfenodontinos, es decir, del mismo grupo al que pertenece el actual Sphenodon, único sobreviviente de aquel gran grupo que convivió con los dinosaurios.

Los esfenodontes son un grupo de reptiles emparentados muy cercanamente con los lagartos. Se han hallado varios materiales de este grupo en el país, entre ellos los enormes prioesfenodontes, esfenodontes herbívoros de nuestra provincia, de un metro y medio de longitud, entre otras especies.

Sin embargo, ninguna de estas formas es un esfenodontino, es decir, un pariente cercano del actual “tuatara” o Sphenodon de Nueva Zelanda. Es por ello que resulta importante este hallazgo, el material que aquí se presenta data de 95 millones de años de antigüedad y representa el más antiguo esfenodontino para todo el hemisferio sur.

El estudio de los materiales fue realizado por los doctores Sebastián Apesteguía, Fernando Garberoglio y Raúl Gómez, quienes pudieron determinar el grupo al que pertenecen los restos y la antigüedad de los mismos. Este material quedará resguardado en el Museo Provincial Carlos Ameghino, en la ciudad de Cipolletti, que alberga materiales sobre la fauna de la zona, numerosos fósiles y también patrimonio histórico de la provincia.

El nombre genérico “Tika”, que fue asignado al nuevo tipo de esfenodonte en la región, tiene un tinte especial: honra y recuerda a Doña Filomena Ávila, Doña Tika como se la conocía. Una mujer que colaboró con las primeras expediciones paleontológicas a la zona en 1922 y nuevamente desde 1999 cuando el grupo de investigación presente retomó el trabajo en el área.

Se conoce muy poco sobre los esfenodontes entre el Jurásico y la actualidad y es por ello que resulta importante el hallazgo, que permite conocer la gran abundancia de ellos en la zona y la diversidad de especies que habitaban estos suelos.

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