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Los hermanos Esteban y la historia de los cines valletanos

Una familia de inmigrantes que hizo crecer espacios dedicados al séptimo arte en la región.

La Asociación Española de Socorros Mutuos de General Roca también fue obra de la tesonera labor de inmigrantes asentados en esas tierras, que se dedicaron al comercio o al trabajo de las tierras.

Un origen posible fue en la confitería La Sonámbula de don Timoteo Arias, que antes se llamaba Rivadavia, donde se reunían los vecinos en el bar o a jugar a las cartas. Allí nació la idea de agruparse en alguna sociedad utilitaria para ayudarse mutuamente.

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En 1921 se inició la construcción del edificio social de General Roca. La sala del teatro —que tenía butacas— fue destinada a cinematógrafo, y su primer concesionario fue don Timoteo Arias, pero no tuvo buenos resultados por la poca concurrencia del público, y lo transformó en bar. Los sábados, domingos y feriados se pasaban películas a las que el público podía ver desde sus mesas.

En 1922 se inauguró en Roca el Teatro Español, construido por la Asociación Española. “Bajo aquel techo oblongado se tejió, durante más de medio siglo, la historia sentimental de nuestras familias” estableció don Pablo Oreja.

En el teatro de Roca comenzaba el prestigio del cine, desde los empresarios Timoteo Arias, Esteban hermanos, Buschiera y Arce. Pablo Oreja: “Desde el paraíso, la casilla de proyección, como una linterna mágica estampaba en el blanco lienzo los ojos profundos de Paola Negri, los rizos de Mae West y la voz tabernera de Marlene Dietrich. Aquel viejo teatro de nuestros sueños adolescentes fue derrumbado a mediados de los años 70”.

La Asociación Española de Cipolletti fue inaugurada en 1920 y siempre se alquilaron sus instalaciones ya sea para cine como para otro tipo de instituciones.

La familia Esteban

Doña María Esteban de Esteban y Cándido Esteban (eran primos segundos) llegaron al país procedentes de España con su pequeño hijo Domingo; los otros hijos del matrimonio nacieron en Tandil, lugar en el que se asentaron. Alrededor de 1924 se instalaron en el Valle, precisamente en Stefenelli, donde compraron una chacra . Y allí desarrollan su vida.

El mayor y español, Domingo, se casó con Aurora Yunes, de origen sirio-libanesa, fue la primera concejal de la intendencia de General Roca: con ella tuvo dos hijas: María Margarita y María Susana. Falleció en agosto de 1960.

Fortunato nació en 1913 en Tandil, cursó sus estudios primarios en el Colegio San Miguel, su secundario en el Colegio San Carlos de la Ciudad de Buenos Aires y luego se graduó de farmacéutico en la Facultad de Ciencias Médicas de la Universidad de Santa Fe.

Se casó con Segunda Fernández y tuvieron dos hijas: Mercedes Adriana y Mónica Patricia.

El otro hijo, Alfonso, también nacido en Tandil, se dedicó a la música: tocaba el piano en una orquesta, en bailes familiares y en el Prado Español de General Roca y en un Hotel El Toscano.

Se casó con Leonor Álvarez, también de General Roca, y tuvieron dos hijas: María del Carmen y María Cristina. Primero vivieron en Roca, luego Bariloche y Mar del Plata trabajando en el comercio.

Mercedes, hija de Fortunato, rememora que su padre, como farmacéutico, fue a trabajar al Hospital neuquino Castro Rendón. Primero vivieron en Cipolletti, en una pensión, y luego, en Neuquén, cuando terminaron la construcción, arriba del Cine Belgrano, en la calle San Luis. Mercedes cuenta que concurrió al Jardín de Infantes Conejito y primer grado a la Escuela nº 61.

De las anécdotas de este Cine, se pueden nombrar que las películas condicionadas de los años 70 eran exhibidas en esta sala del “Bajo” neuquino.

El proyecto de los cines

Luego Fortunato y su hermano Domingo emprendieron el proyecto de radicación de los cines en Neuquén, Cipolletti y en General Roca. Esta actividad fue desarrollada por los hermanos Esteban y sus esposas de manera personal y directa.

Las anécdotas son muchas, por ejemplo, la venta de entradas y golosinas por parte de Segunda, la esposa de Fortunato, mientras que él hacía las veces de acomodador para luego pasar la película desde la sala de proyección. En los intervalos llevaban en sus vehículos las películas de un cine a otro para poder ser proyectadas en las dos salas. Los telones de terciopelo del Cine Español fueron bordados íntegramente a mano por Segunda Fernández.

Esta empresa tuvo buena recepción en Neuquén y funcionó comercialmente con prontitud. No ocurrió lo mismo en Cipolletti, donde la gente seguía acudiendo a la plaza pública donde se proyectaban películas al aire libre: pasaban por la sala del cine pero no entraban.

Eran las épocas en que se solicitaban películas a Buenos Aires a través de los catálogos enviados para su selección.

Cuando falleció Domingo, en 1960, Fortunato regresó a General Roca para atender las chacras que ya tenían en ese momento, además de los cines. Se decidió vender el fondo de comercio a la empresa Exhibidora del Sur y el alquiler de las salas. Luego las compró, antes había comprado el fondo de comercio.

Fortunato Esteban fundó, con sus socios, un galpón de empaque llamado Maresba por las siglas de los tres socios: Martínez, Esteban, Barresi. De la misma manera, colocó su título de farmacéutico en la Farmacia Avenida de General Roca.

Es importante aclarar que tanto el Cine Belgrano de Neuquén, el Cine San Martín de Cipolletti y el Cine Roca de General Roca eran propiedad de los hermanos Esteban. El Cine Español de Neuquén era alquilado a la Asociación Española de Socorros Mutuos.

Ésta es la historia de una familia pionera en la empresa del Cine en el Valle del Río Negro y Neuquén.

Es necesario destacar la labor de otra familia, que era la del Encargado del Cine Español neuquino, uno de los cines señeros del valle, don Cándido Pérez.

Los cines en los diarios

El 26 de noviembre de 1938 se inauguró el Cine Teatro Español, de Neuquén, con muchos “adelantos técnicos”. Antes de proyectar el film habló el entonces Presidente de la Asociación Española, don Florentino Ferreras. Testimonian que fue una función concurrida. Se recordó que los hermanos Esteban estuvieron a cargo de esta empresa.

El 30 de marzo de 1947 se inauguró el Cine Roca de General Roca, cuya construcción del edificio estuvo a cargo de la empresa de Edwin Schnabl. Se anunció que se proyectaría la película Corazón. Lo recaudado era a beneficio de la Sociedad de Beneficencia Coronel Isidro Lobos para la construcción del Hogar de Ancianos

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