El programa Apolo: cuántas veces llegó el hombre a la Luna

Además de la misión de 1969, otras seis lograron alunizar.

El proyecto lunar estadounidense, denominado programa Apolo, tuvo un total de 22 misiones, de las cuales seis llegaron a la superficie lunar, dos sufrieron incidentes (una de ellas fue fatal) y cinco lo hicieron sin tripulación. Hubo cinco que no fueron numeradas (una en conjunto con la URSS) y todas contribuyeron al análisis del único satélite natural de la Tierra, hasta que la Nasa decidió dar por terminado el proyecto.

La agencia espacial determinó que su programa contó con 18 expediciones exitosas, tres que fueron de éxito parcial y un que es considerada un fracaso, curiosamente la número 1, por ser la primera tripulada.

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Si bien el primer alunizaje se produjo el 20 de julio de 1969 por la tripulación del Apolo 11, hubo antes 11 misiones desde 1966 y posteriormente otras 11, de las cuales cinco llegaron a la Luna.

El programa comenzó el 26 de febrero de 1966 con el experimento AS 201, una experiencia no tripulada. Ese mismo año se lanzaron el Apolo 2 y 3, también sin astronautas.

El 21 de febrero de 1967 era el momento de la primera nave tripulada: el fatídico Apolo 1. La cabina se incendió durante una prueba en la plataforma de lanzamiento 34 y la escotilla no pudo abrirse a tiempo. Los tres ocupantes el comandante piloto Virgil I. "Gus" Grissom, el piloto del módulo de comando Edward H. White II y el piloto Roger B. Chaffee, murieron.

Ese año no hubo más ensayos, recién en 1968 la NASA volvió a intentar misiones. Siguieron el Apolo 5 y 6, sin tripulantes, y el 11 de octubre los astronautas Walter M. Schirra —comandante—, Donn F. Eisele y Walter Cunningham en el Apolo 7 fueron los primeros del programa en salir a la órbita.

El 21 de diciembre, el Apolo 8 con Frank Borman, James Lovell, y William Anders alcanzó la órbitra lunar. El 3 de marzo de 1969 lo hicieron James Anabel. McDonald, David R. Scott y Russell L. Schweickart, mientras que el 18 de mayo Thomas P. Stafford, John W. Young y Eugene A. Cernan hicieron las primeras maniobras para el alunizaje.

La llegada a la Luna

Tras 11 misiones, el Apolo 11 fue la primera nave en llegar a la Luna. Neil Armstrong fue el primera hombre en caminar por la superficie lunar y dijo la famosa frase: “Un pequeño paso para un hombre, un gran paso para la humanidad”.

Buzz Aldrin y Michael Collins completaron la misión. El primera descendió en el satélite, mientras que el segundo se quedó en órbita.

Si bien, esta fue la misión más famosa y recordada, otras cinco lograron descender en la Luna. El Apolo 12 llegó el 14 de noviembre, luego de un desperfecto que dejó a los tres astronautas (Charles Conrad, Richard F. Gordon y Alan L. Bean) navegando sin computadoras en el espacio hasta que un joven ingeniero logró resolver el problema.

El 11 de abril de 1970 fue lanzado el Apolo 13, otras de las misiones fallidas de la NASA y que inspiró la película que protagonizó Tom Hanks e inmortalizó la frase “Houston tenemos un problema”.

La explosión de un tanque de oxígeno dos días después del despegue, la tripulación tuvo que improvisar un plan sobre la marcha para poder regresar, usando el módulo lunar como salvavidas.

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El 31 de enero la NASA lanzó el Apolo 14, que llegó a la Luna con Stuart Roosa, Edgar Mitchell y Alan Shephard, quien jugó al golf en el satélite en una de la imágenes más recordadas del programa.

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Ese mismo año, el Apolo 15 alunizó con David Scott, James Irwin y Alfred Worden. Esta misión fue la primera en usar el Lunar Roving Vehicle, un vehículo todo terreno que se usó para la exploración.

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David Scott y James Irwin permanecieron en la Luna durante casi tres días, en los cuales le rindieron un homenaje al científico Galileo Galilei dejando caer un martillo de geólogo y una pluma de halcón. “¡Ambas cayeron a la vez! Lo que prueba que el señor Galileo tenía razón en sus conclusiones”, dijeron.

El 20 de abril de 1972, aterrizó en el satélite el Apolo 16 con John Young, Thomas Mattingly y Charles Duke, que dejó una foto de su familia. Pero la particularidad de esta misión fue la extraña imágen de un reflejo que muchos dicen podría ser un OVNI.

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El último alunizaje fue el del Apolo 17, que fue el único que despegó de noche. Eugene Cernan, Ronald Evans y Harrison Schmitt establecieron la jornada de trabajo más larga que el hombre ha hecho sobre la Luna: siete horas y 37 minutos.

“Aquí el hombre completó sus primeras exploraciones de la Luna. Que el espíritu de paz con el que hemos venido se refleje en las vidas de toda la Humanidad”, fue el mensaje que dejaron.

Qué pasó después

Entre el 25 de mayo de 1973 y el 15 julio de 1975 hubo otras cuatro misiones que no alunizaron, la última fue la única conjunta entre Estados Unidos y la Unión de República Socialistas Soviéticas.

La exploración lunar no finalizó con el programa Apolo, sino que se siguieron haciendo ensayos pero ya sin tripulantes. Hoy el objetivo de las agencias espaciales es Marte.

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